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史诗般的奇遇:罗塞塔号彗星探测器的8大发现

9月30日,首个进入彗星轨道的探测器罗塞塔号传奇谢幕。从发射至今的12年间,它创造了许多第一次,也为人类揭开彗星、地球和宇宙的奥秘提供了许多宝贵的信息。

那么,宇宙深处的它,究竟创造了那些激动人心的成就呢?  

史诗般的奇遇:罗塞塔号彗星探测器的8大发现
罗塞塔号谢幕之前不到一个月时,其高清摄像机发现“失踪的”菲莱号着陆器卡在彗星67P上的一个黑暗裂缝里

9月30日19:19,一个机器人先锋终于“尘归尘,土归土”了:欧洲航天局有计划地安排罗塞塔号这颗首次探索彗星的探测器撞入彗星。

罗塞塔号探测器于2004年3月发射升空,在太阳系中穿梭了10年之后,于2014年8月6日抵达彗星67P。两年多以来,罗塞塔号探测器及菲莱号着陆器执行任务情况良好,帮助科学家们破解了彗星的成分构成:由冰和尘埃构成的彗星保存着太阳系早期的原始物质。

俗话说,人无百日好,花无百日红,罗塞塔号的探测任务也终将走向尾声。2015年8月13日,彗星67P与太阳的距离达到最近,约为1.87亿公里,罗塞塔号探测器就在那里全程目睹。

现在,这颗彗星又将飞向环绕木星的轨道,并将越飞越远,罗塞塔号的太阳能板产生的电力难以产生足够的热量让探测计划继续下去。

除此之外,罗塞塔号探测器也渐感大限已到,毕竟,它已经在太空严酷的环境下飞行了12载,其中2年还是与一颗满是尘埃和冰块的彗星相伴而行。

但是,罗塞塔号并不能安然入眠。科学家们故意安排它撞入彗星表面,是希望能在探测器落入彗星67P的过程中,得到尽量多的特写图像和化学样本。

在罗塞塔号的最后时刻,它仍然往地球发回尽可能多的数据。它的撞击地点位于两球状彗星的“头部”,这个地点有若干活跃的坑洞,会喷射出尘埃喷流;还有一些被称作“鸡皮疙瘩”的隆起结构,科学家们认为这种结构可能是聚成大彗星的小型彗星遗迹。

为了纪念罗塞塔号历史性的探测任务,让我们一起回顾一下这次探测任务带给人类的那些最激动人心的成就吧:

首次绕彗星飞行

在罗塞塔号探测器之前,曾有探测器飞掠过彗星:1986年,欧洲航天局首个深空探测计划曾送出一个探测器飞向哈雷彗星。

但是,2014年8月,罗塞塔号成为首个绕彗星本身飞行的探测器,并于当年9月底抵达距离彗星67P表面约20公里的地方,进入它的引力范围。

首次在彗星上着陆

2014年11月12日,罗塞塔号释放出菲莱号着陆器,成为首个在彗星上实现软着陆的探测器。但是,遗憾的是,事态并未按完全按计划发展:菲莱号的鱼叉系统在首次触地的时候并未起效,使其翻滚了两个小时才最终安定在一个昏暗的裂缝里。  

史诗般的奇遇:罗塞塔号彗星探测器的8大发现
在罗塞塔号抵达彗星67P之前,没有人知道这颗彗星原来是由两个球体组成的

刚开始,菲莱号还能正常运转,发回了彗星表面的数据,不过,科学家们却难以找到它的确切位置。3天后,菲莱号的电池耗尽,开始休眠;2016年2月,科学家宣布菲莱号进入永寂。

本月初,科学家终于在罗塞塔号发回的图像中找到了菲莱号。

嗅探彗星,并将其恶臭传回地球

菲莱号着陆之后,科学家们发现彗星表面有氨气、氰化氢和硫化氢,闻起来像是刺激性的尿液、杏仁和臭鸡蛋。

有家英国公司受其启发,甚至研发出了一种有着类似“芳香”的限量版香水(不是很能理解腐国人)。

在彗星上检测出若干生命成分

2014年至2015年,罗塞塔号在彗星67P周围的雾霾中发现了磷和甘氨酸等有机化合物。这一发现表明,彗星可能将某些原材料带进地球,从而帮助地球产生了生命。

观察彗星靠近太阳时产生的变化

当彗星67P靠近太阳时,罗塞塔号近距离目睹了其颜色和亮度的变化。

2014年八九月份,太阳的热量剥离了彗星表面的物质,暴露出了下面新鲜的冰层。彗星的亮度增加了三分之一,并逐渐变蓝。

2015年8月13日,罗塞塔号坐在前排亲眼目睹了彗星67P飞过与太阳的最近点:太阳的热量使彗星内核喷射、爆发出了尘埃喷流。  

史诗般的奇遇:罗塞塔号彗星探测器的8大发现
彗星67P上的坑洼地带,很可能是集聚的气体削弱了彗星的内部结构,引起地表物质坍塌造成的

再次引发关于地球水源的讨论

多年以来,科学家们一直在讨论早期的地球太热,无法在其形成过程中留住水分,其中有一个热门的理论称,我们的海洋和含水层都是在地球冷却之后由彗星带来的。

但是,罗塞塔号对彗星67P检测之后发现,其水冰中的氘含量要比地球海水中的含量多得多。这一发现似乎将海王星轨道之外的彗星排除出了地球水源之列,不过,小行星仍有可能是地球早期水的来源。

揭示彗星67P的形状为何像一个橡皮鸭

彗星67P由两个明显的球状物组成,看起来酷似橡皮鸭。罗塞塔号发回的数据表明,两个球状物最开始是单独形成的,但在数十亿年前,两个天体相撞,并融合成为了我们今天所看到的样子。

发现了彗星和地球的相同之处:沉洞

罗塞塔号通过对彗星67P表面的测绘,发现有许多边缘陡峭的坑,其中有些宽约180米、深约180米。科学家们认为,这些坑是彗星内部的气体聚集,削弱其内部结构之后,导致地表坍塌而形成的。

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