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大开眼界:一段彗星解体的动态影像

彗星是非常脆弱的,一旦靠近太阳或大行星,就很容易在引力和太阳的烘烤下分崩离析。最近,这样的命运又在一颗彗星身上重现,而这一过程,正好被哈勃太空望远镜拍了下来。

这颗名为332P/Ikeya-Murakami的彗星,是一颗来自柯伊伯带的周期性彗星,直径只有448米。

今年1月,它来到离地球约1000多万公里的火星轨道外侧。哈勃太空望远镜随后对其进行了为期3天的跟踪拍摄,结果发现有25块冰尘混合物碎片正在缓慢地离开它的彗核。

大开眼界:一段彗星解体的动态影像
332P/Ikeya-Murakami彗星在靠近太阳时发生了解体。左侧的较大亮斑是彗核,右侧扩散的亮点是从彗核上剥离下来的碎片。NASA / ESA / D. Jewitt

大开眼界:一段彗星解体的动态影像
碎片的移动速度很慢,大约只有每小时几公里。碎片的亮度和外形都在变化之中。NASA / ESA / D. Jewitt

哈勃拍到的这些碎片流长度近5000公里。彗星的自转,及其不规则的外形导致它的部分结构被破坏。

在阳光照射下,彗星的温度会上升,进而产生气体和尘埃喷流。彗核的体积相对非常小,喷流的存在,会像引擎一样,使其发生翻滚。彗星的翻滚越快,其失去的物质就会越多。

彗星的解体有很大的偶然性,通常总是在瞬间,毫无预兆地发生。

在哈勃拍摄的动态影像中,我们可以看到在阳光下忽明忽灭的飞舞碎片群。这些碎片在飞行过程中,还会不停地翻滚和变形、解体。它们正以每小时几千公里的速度互相远离。

这颗彗星的公转周期大约是5.4年。它所剩下的物质,大约还可维持25次喷发。因此它很可能会在150年内消失,成为一颗小行星,或彻底蒸发。

大开眼界:一段彗星解体的动态影像
NASA / ESA / D. Jewitt

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