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2025 年,一起打个 Uber “飞的”上班吧

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《哈利波特》里最难忘的一幕,就是 Ron 战战兢兢地开着飞车和 Harry 一起回学校,然后撞了。当时心疼地想,果然飞车这种东西还是魔法世界才有。

可是打个 “飞的” 去上班,让 2 个小时的路程缩短为十几分钟——Uber 已经开始描绘这幅美好蓝图了。

概念到计划

在上个月,Uber 产品部门负责人 Jeff Holden 就透露,Uber 准备研发垂直起降技术(VTOL),并打算开发市区及城市间的短距离飞行服务。

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图片来源:Inverse

VTOL 飞行器能垂直起飞、降落、悬停,类似于直升飞机。这种飞行器安装了多个转子,并可采用固定翼设计,甚至使用电池来提供动力,静音性能更好。未来,无人驾驶技术也有可能加入这种飞行器中。

Holden 还表示,目前这仍是个概念,距离实际应用还有遥远的距离。

不过这个概念还真不是说说而已,就在今天,Uber 发布了一份长达 99 页的白皮书,详细阐述了关于 VTOL 技术 以及未来按需航空的想法。

理想的空中交通系统

Holden 描述了一个理想场景:现在在上下班高峰期,从旧金山海港区到圣荷西的路程要 2 小时,但是接入按需航空后,通勤时间就会大大缩短为 15 分钟 。Uber 认为,人们在通勤的路途中浪费掉自己宝贵的时间是完全没有意义的。

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这种空中交通系统自然包括了 Uber 最大的特点之一,即按需经济,它还会拥有 Uber 强大的用车平台,这是非常稳固的基础。

不过,听到航空通勤,人们可能会担心自己能否负担得起,因为在一般印象里,航空的价格跟打的比实在是太高昂了。

对此 Holden 表示,使用 VTOL 飞行器上下班,在未来将是可行的,绝不会出现 “穷人在地上跑,富人在天上飞” 这种情况。当技术成熟后,流水线上会高速生产这种 VTOL 飞行器,而且制造成本也会随着时间的推移降低,人们甚至无需拥有车辆。

这种 VTOL 技术会被应用在小型飞机、甚至是汽车上。而且不像现在的私人飞机一样大型,这种飞行器体积小,重量轻,不会在体积上耗费过多成本。

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图片来源:Wired

作为网约车的巨头,Uber 一直在售卖其服务,他们研发的自动驾驶技术也是作用于未来的网约车服务。不必言说,这个按需航空自然也是卖服务。Uber 在白皮书中解释道:

我们的目标不是设计和建造自己的 VTOL 飞行器,而是为新兴增长的 VTOL 生态系统做出贡献,并在最有助于加速这个行业发展的地方发挥作用。

面临的种种阻碍

虽然理想空中系统很完美,但是面临的阻碍还真不少,光是电池就有很多限制。Holden 表示,Uber 将致力于电池方面的研发,以后的电池成本降低、充电更快、容量更大、有更长的使用周期。

而 Uber 飞行器另一个必须克服的技术问题,就是专家担忧的,它会和直升机一样有噪音问题,从而导致严重的城市噪音污染。

另一方面,和 Elon Musk 的 Hyperloop 相反,Uber 按需航空面临的法律和监管问题比技术更加棘手。目前北美和欧洲的空域受到严格监管,使得任何公司都难以获得商业飞行许可,特别是在城市密集的环境中。

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图片来源:Inverse

除了需要各种监管机构的批准,建立配套的空中交通管制系统、基础设施也很重要,像是更多的起飞和着陆点都是必不可少的。

之前 Uber 还想在 VTOL 飞行器上加入自动驾驶技术,不过看到这么严格的监管,最初的产品可能还不会这么激进,毕竟有个飞行员还是比没人更容易通过审查。目前 NASA 已经与美国联邦航空管理局合作,为自动驾驶飞行器专门设计下一代空中交通管制系统。

现在 Uber 尚未能独立实现这样的技术和环境,他们准备寻找汽车厂商以及政府部门等相关利益方进行合作。

对手林立

巧合的是,在 Uber 发布白皮书的同一周,波音公司也在 VTOL 设计方面获得了专利。没错,着眼于空中交通的不只是 Uber,今年 6 月,Google 联合创始人拉里 · 佩奇(Larry Page)就私人投资了两家研发 “飞行汽车” 的创业公司 Zee.Aero 和 Kitty Hawk。不久前还有人曝出了谍照:

Courtesy Steve Eggleston — Could this be the mysterious ‘flying car’ rumored to be being developed by Google co-found Larry Page? This vehicle has been seen at the Hollister airport and reported by numerous people to have been seen hovering in flight. It bears a striking resemblance to a craft described in a U.S. Patent & Trademark Office design brief from 2011.

图片来源:The Mercury News

DARPA 也曾提出了垂直起降技术的项目,E-volo、Terrafugia、AeroMobil 等公司都纷纷提出了自己的 VTOL 飞行器概念。

几天前,空中客车公司的秘密飞行汽车项目 Vahana 曝光,他们打算在 2017 年底前运行全尺寸原型机,并在 2020 年之前建立可生产的示范样机。

Airbus is developing an aircraft that can take off and land vertically. The vision is for Uber-like taxis that beat the traffic by flying over it.

图片来源:ItaPunta.com

而 Uber 制定了一个为期 10 年的计划,预计最初的城市飞行测试将在 2025 年左右。同时计划明年年初召开一次全球峰会,探讨按需航空和 VTOL 技术,以及城市居民如何节省时间并且减少拥堵。

也许 VTOL 飞行器和自动驾驶技术提出的时候一样,技术和社会环境都无法满足它的要求,可是一个 10 年的确让它变成了现实,所以我们不妨一起来期待下一个 10 年。

 

题图来源:Pinthiscars

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