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蟹状星云中子星释放诡异辉光:中国1000年前首次发现

一颗死亡恒星发出诡异的辉光,揭示了蟹状星云(Crab Nebula)的中心潜藏着一台“巨大的发电机”,每秒钟旋转30次。 这个疯狂旋转的天体产生了致命的磁场,释放出惊人的1万亿伏特高压。

这种充满能量的活动释放出缕状的波,形成一个膨胀的环,如上图美国宇航局(NASA)的哈勃太空望远镜所捕捉到的图像。这个看起来令人毛骨悚然的天体仍然有一个脉冲。 埋在其中心的是死星的“心脏”,以一个精确的节奏脉动着。

这个“心脏”是恒星爆炸之后坍缩的核心,也就是一颗中子星。其质量与太阳大致相同,但被挤入一个只有几英里的超高密度球体之中,其强度是钢铁的1000亿倍。这颗中子星就位于图像中心附近的明亮星状物体。

蟹状星云中子星释放诡异辉光:中国1000年前首次发现
蟹状星云

从无线电到X射线,蟹状星云的灼热气体发出的辐射跨越整个电磁波谱。哈勃的先进巡天照相机(Advanced Camera for Surveys)在2012年1月和9月之间对蟹状星云进行了观测,绿色色调给图像增添了万圣节的主题。

蟹状星云是最具历史且进行过深入研究的超新星残骸之一。对蟹状星云的观测可追溯到1054年,当时中国天文学家首次对此进行了记录,将其称之为“客星”。蟹状星云是由超新星爆发之后形成的,当时的亮度是金星的六倍,连续23天白天可见。日本、阿拉伯和美洲原住民也记录了这颗神秘的恒星。

在1758年,法国天文学家查尔斯·梅西耶(Charles Messier)在寻找一颗彗星时,发现了一片朦胧的星云出现在这个消逝已久的超新星的附近。 他后来将蟹状星云编号为M1添加到他那著名的梅西耶星表之中,标记其为一颗“假彗星”。

蟹状星云中子星释放诡异辉光:中国1000年前首次发现
蟹状星云在各波段的图像

近一个世纪后,英国天文学家威廉·帕森思(William Parsons)描绘了这个星云。由于M1的外形酷似螃蟹,所以被称为蟹状星云。在1928年,美国天文学家埃德温?哈勃(Edwin Hubble)首先提出把蟹状星云与中国在1054年记录导的“客星”相联系在一起。

蟹状星云非常明亮,利用业余天文望远镜就能观测到,它位于金牛座之中,距离地球约6500光年。

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