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“新视野号”负责人 Alan Stern:探索冥王星的日子艰苦却令人骄傲

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昨日,在腾讯 WE 大会上,“新视野”号负责人 Alan Stern 在演讲中讲述了“新视野号”飞掠冥王星背后的故事。

48 亿公里的飞行。

我们到冥王星共花了 9 年半时间。

“新视野”号负责人兼首席科学家 Alan Stern 说。在演讲时,提到自己的团队被 NASA 挑中去完成飞掠冥王星的任务时,Alan Stern 的表情既骄傲又兴奋。

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2015 年 7 月 15 日,美国宇航局宣布,新视野号探测器已经成功完成人类对冥王星的首次近距离飞掠探测行动,这也意味着人类历史上探测最后一颗大行星的任务也完成。

直到今年 10 月底,时间过去了 1 年多,新视野号飞掠冥王星的探测数据终于全部传回了地球。至此,在过去 15 个月内,“新视野”号收集的关于冥王星的数据总计 400 多批、超过 50GB,成为一个重要里程碑。

研究人员表示,这些数据和图像信息有望改变人们对冥王星系统的认识。比如说,2006 年,冥王星被“降级”为矮行星,而“新视野”号所传输回来的图像信息很可能证明,过去这一判断是错误的。

20 世纪 90 年代末,NASA 曾提出一个名为“冥王星 – 柯伊伯快车”的计划,但由于经费不足等原因,最终无奈取消。但之后,美国行星学会发动了“拯救冥王星计划”运动,NASA 在压力之下提出了一个解决方案,要求做冥王星探索任务的团队要能做到两点:一是要在 2015 年前抵达冥王星,二是研制经费不能超过 5 亿美元。

当时 NASA 在做了这样的竞赛,那时候一共有 5 个团队在竞争,“新视野”号是其中的一个。我带着差不多有上千页的设计,以及我们管理、成本计划,最后我们团队被 NASA 选中,“新视野号”成为唯一的团队来执行任务。

但拿下了飞掠冥王星任务后,Alan Stern 和他的团队遇到的困难和挑战更多。

获得这个项目的时候,很多同事告诉我这是不可能完成的任务。他们跟我说你获胜了,但是你又失败了,在这样的条件下飞掠冥王星是难以实现的。

“新视野”号遇到的困难主要来自两方面,一个是 NASA 定下的时间,另一个就是资金问题。Alan Stern 解释说,“旅行者”号花了 12 年的时间来完成设计、构建等工作,而“新视野”号只有 4 年的时间,同时,“新视野”号只拿到了“旅行者”号项目 12% 的资金支持。

由于资金问题,“新视野号”在设计时做了很多妥协,比如缩减了天线的设计,这能够节省很多核电池从而节省很多资金。但这也导致新视野号到了上个月才完成了所有的数据传输。

而除了发射前期的准备工作,在“新视野”号进入太空后,Alan Stern 和他的团队依然十分繁忙。Alan Stern 介绍说,他们准备了 3 个备份计划,如果“新视野”号发生什么故障或问题,他们可以通过点燃火箭去调整方向。“我们计划并不完美,但只有一个机会,好在最后证明我们是正确的,我们非常清楚地看到了冥王星。”

我们以前从没想到,冥王星的和地球有这么多共同的地方。

Alan Stern 在演讲时展示了他们的成果。通过“新视野”号传输回的图片,科学家们在冥王星发现了大量的冰川、山脉、峡谷、平原和陨石坑,还发现了一个面积是太阳系里面最大的火山。科学家还发现,冥王星山脉的山峰密布天然气,有雪崩、降水的现象。

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图自:Space

这些成果都改变了人们过往对冥王星的看法。一张清晰的图片,是科学家们研究一颗星球的基础。但由于冥王星变幻莫测的大气环境和斑驳难辨的表面,即使哈勃望远镜也无法看清,此前人类对它的探索几乎一片空白。“新视野”号改变了这一现状,科学家们对冥王星的探索和思考又将有新的开始。

Alan Stern 在演讲最后提到 2015 年时,“新视野”号首次将图片传回的那一刻,整个团队是非常兴奋和激动的,而他们的成绩也备受关注。据 Alan Stern 介绍,当时他们的网站就获得了数十亿的访问量,全球都报道了他们飞掠冥王星这件事,还有一些孩子写信给他,告诉 Alan Stern “新视野”号团队对冥王星的探索给了他们什么启发。

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图自:NBC NEWS

Alan Stern 为“新视野号”取得的成就感到自豪。据了解,Alan Stern 也开始研究太空探索商业化的可能性。

冥王星,这是多么美丽的一个星球,也是多么复杂的一个世界。所有的努力、执着、坚持不懈,我们真正实现了。

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